每个php变量存在一个叫”zval”的变量容器中。一个zval变量容器,除了包含变量的类型和值,还包括两个字节的额外信息。第一个是”is_ref”,是个bool值,用来标识这个变量是否是属于引用集合(reference set)。通过这个字节,php引擎才能把普通变量和引用变量区分开来,由于php允许用户通过使用&来使用自定义引用,zval变量容器中还有一个内部引用计数机制,来优化内存使用。第二个额外字节是”refcount”,用以表示指向这个zval变量容器的变量(也称符号即symbol)个数。所有的符号存在一个符号表中,其中每个符号都有作用域(scope),那些主脚本(比如:通过浏览器请求的的脚本)和每个函数或者方法也都有作用域。

当一个变量被赋常量值时,就会生成一个zval变量容器,如下例这样:

在上例中,新的变量a,是在当前作用域中生成的。并且生成了类型为 string 和值为new string的变量容器。在额外的两个字节信息中,”is_ref”被默认设置为 FALSE,因为没有任何自定义的引用生成。”refcount” 被设定为 1,因为这里只有一个变量使用这个变量容器. 注意到当”refcount”的值是1时,”is_ref”的值总是FALSE. 如果你已经安装了Xdebug,你能通过调用函数 xdebug_debug_zval()显示”refcount”和”is_ref”的值。

把一个变量赋值给另一变量将增加引用次数(refcount).

这时,引用次数是2,因为同一个变量容器被变量 a 和变量 b关联.当没必要时,php不会去复制已生成的变量容器。变量容器在”refcount“变成0时就被销毁. 当任何关联到某个变量容器的变量离开它的作用域(比如:函数执行结束),或者对变量调用了函数 unset()时,”refcount“就会减1,下面的例子就能说明:

如果我们现在执行 unset($a);,包含类型和值的这个变量容器就会从内存中删除。